Por Christian Florian Carrillo.

Muchas veces hemos escuchado en la televisión o en la radio o leido en un periódico noticias sobre una enfermedad en algún lugar o momento determinado, es común toparnos con las palabras prevalencia e incidencia usadas a veces ligeramente como si se trataran de sinónimos, pero ¿Cual es la diferencia que existe entre estas palabras comunmente utilizadas cuando se habla de una enfermedad?.
Prevalencia es usada frecuentemente como una medida epidemiológica de como una enfermedad o condición ocurre en una población en un punto determinado del tiempo y en un lugar determinado. Es una proporción de  el Número de casos (todos lo casos)  en un tiempo dado dividido entre el Número de personas en riesgo (osea la población) en el mismo tiempo dado, multiplicado por un factor (usualmente 100, pero a veces se usa 1000, 10000 0 100000 si el número de casos es muy bajo). Aquí tenemos que observar que el tiempo dado puede ser un tiempo corto en tal caso se le llama prevalencia de punto o por un periodo más extendido se le llamaría prevalencia de lapso, también la población puede ser tan grande como un país o tan pequeño como un distrito, por lo tanto debe haber correspondencia en lo que se mide. Por ejemplo medimos la prevalencia de cólera en la región Lima en el mes de enero de 2011, solamente ingresan a este cálculo los casos que cumplen estos requisitos de tiempo y espacio y para la población solamente ingresa al cálculo la población de la región de Lima en ese momento.
La prevalencia es muy útil para evaluar las necesidades de salud y la planificación de servicios de salud.

Las medidas de incidencia y prevalencia son útiles para tomar decisiones de salud pública.

Incidencia es usada para medir la ocurrencia de casos nuevos de una enfermedad o condición en un peridodo de tiempo específico (generalmente un año).  La incidencia la medimos como Número de casos nuevos en un tiempo dado dividido entre el Número de personas sin enfermedad o condición al inicio del periodo evaluado (osea toda la población estudiada) multiplicada por un factor (usualmente 1000, pero puede ser 10000 o 100000 si el número de casos es muy bajo).
La incidencia es muy útil para dar el panorama de salud, es muy similar al concepto de “riesgo de muerte”.
La incidencia explicada aquí en realidad es la incidencia acumulada o riesgo que es la incidencia más usada, la incidencia propiamente dicha usa la suma del periodo de tiempo por persona en una población en riesgo como divisor, por ejemplo si investigamos la incidencia de cancer de pulmón en 10 años en una población de fumadores de 35 a 52 años, el periodo por persona es la población en riesgo estudiada multiplicada por el lapso de tiempo (10 en este caso, ya que el año es la unidad de tiempo usada aquí).
Resumiendo cuando veamos en una noticia y nos hablan de PREVALENCIA lo debemos asociar a TODOS LOS CASOS OCURRIDOS EN UN TIEMPO. Mientras que cuando nos hablan en los medios de INCIDENCIA debemos pensar de SOLO CASOS NUEVOS.