Por lo general no me dedico a escribir sobre métodos ya que prefiero dedicarme a los avances y curiosidades de otro tipo, no obstante tuve que digerir este para poder entender completamente unp de los artículos de Science (que no se caracterizan por ser de fácil digestión), no me expandiré demasiado porque no es mi intención, lo que les ofrezco es lo suficiente para entender a que se refiere este método cuando nos topemos con el en algún artículo.

Muchos de nosotros estamos familiarizados con la técnica de la PCR (Polymerase Chain Reaction) para amplificar segmentos de DNA y sus variaciones como Q-PCR, RT-PCR y Nested-PCR entre otras. No obstante se conoce muy poco sobre la PCR digital (dPCR), una variación de la vieja PCR en la que es posible generar una única copia de un segmento de ácido nucleico (AN), esto se realiza partiendo la muestra en muchas porciones pequeñas (en un PCR array) y se realiza la amplificación en todas ellas, en estas separaciones que vienen a ser como diluciones hay tan poco AN que se puede llegar a tener solamente una o ninguna molécula de AN en cada porción, luego de la reacción, se marcan los amplicones con un marcador fluorescente y  se recogen los resuiltados como binario 1 y 0 para positivo y negativo osea con o sin AN presente, de esta manera se puede cuantificar mejor la cantidad de AN presente de forma mucho más exacta que en una PCR convencional.

Array para PCR, usado para Q-PCR y PCR digital.

Esta técnica es tan sensible que puede reconocer mutaciones en una sola cadena de AN y sobretodo para detectar mutaciones en alelos (un alelo es la forma que puede tener un gen y que determinará la expresión final de este), también para detectar y cuantificar patógenos que se encuentren en bajo número y que representan peligro, carga viral, detección de secuencs genéticas raras.

Si bien es cierto el término PCR digital viene acuñado desde el año 1999 y empiezó a utilizarse con más intensidad desde hace unos años, donde su aplicación principal ha sido en el campo de la investigación del cáncer. Una variación de esta técnica es que se utiliza una cantidad menor de porciones reactivas, llegando a usarse nanolitros (nL) una cantidad mucho menor que la utilizada generalmente y que ha sido llamada PCR digital de microfluido, asegurando 1000 veces más reacciones con la misma cantidad de muestra y de reactivos.

La PCR digital de microfluidos se viene usando para detectar las interacciones virus-hospedador usando un marcador viral asociado solamente a los hospedadores relacionados evolutivamente, de esta manera se combina metagenómica con la técnica de PCR digital de microfluidos para identificar a futuros virus cuyos hospedadores no se conocen.